Atletiek is een oude sport waarbij sporters (atleten) individueel of in groepsverband (estafette) moeten presteren.

Atletiek wordt beoefend op de weg, in het veld en op een atletiekbaan. Atletiek wordt ‘de moeder van de sport’ genoemd omdat het de menselijke basisbewegingen (rennen, springen, gooien) omvat.

Atletiekbanen zijn meestal ovaalvormig en 400 meter lang. De werp- en springdelen worden op het middenveld geoefend. Er zijn banen van gras, sintels of plastic.

Dit artikel gaat over atletiek als wedstrijdsport, maar atletiek in brede zin omvat ook recreatieve vormen. De Koninklijke Nederlandse Atletiekunie (kortweg: Atletiekunie) doet in Nederland ook veel aan hardlopen, atletisch lopen en nordic walking. Voor de hardloopsporters zijn er wedstrijden, maar ook de zogenaamde trimlopen, ‘wedstrijden’ waarbij geen resultaten worden opgesteld. Slechts een klein deel van degenen die het hardlopen als eerste sport noemen, is daadwerkelijk lid van de Atletiekunie.\

Geschiedenis

Atletiek is een sport die oorspronkelijk nauw verwant was aan de Griekse klassieke Olympische Spelen, die vanaf 776 voor Christus om de vier jaar werden gehouden in het kader van een feest ter ere van de god Zeus. Het vijfdaagse programma bestond uit sportieve krachtmetingen en wedstrijden in de schone kunsten. De beste atleten streden tegen elkaar in een vijfkamp, die bestond uit de onderdelen hardlopen, verspringen, worstelen, speerwerpen en discuswerpen. De verschillende onderdelen hadden veel minder regels dan nu.

Atletiek is samen met zwemmen de oudste sport ter wereld. De Kretenzers (inwoners van Kreta) waren de eersten die rond 1500 voor Christus aan atletiek deden. De moderne atletiek ontstond in Engeland aan het einde van de 17e eeuw. De eerste professionele wedstrijden vonden daar plaats in het begin van de 19e eeuw. Atletiek maakte deel uit van de eerste moderne Olympische Spelen in 1896. Tegenwoordig is atletiek nog steeds de belangrijkste sport in de Olympische Spelen, maar de link tussen atletiek en de Olympische Spelen is losser geworden. Dit blijkt uit het feit dat er naast de Olympische Spelen nog vele andere atletiekevenementen worden gehouden, zoals de jaarlijkse Europese beker en het wereldkampioenschap atletiek, dat voor het eerst plaatsvond in 1983.